Pastor or Psychologist?

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by David Jaramillo

The pastor is not a psychologist. Yet, he gives advice about human behavior. The pastor is not a professional counselor, but he contributes to the field of counseling. The pastor is not an expert in education, but young people flock to him for help in their studies. Nor is the pastor a psychiatrist, but sometimes he must confront serious mental problems.

The pastoral care of souls and minds is a religious function dating back thousands of years ago, and is recognized by leading representatives of psychology and psychiatry. Even though this is true, it’s important that the pastor has an adequate clinical pastoral training and recognizes when a problem requires the intervention of a trained professional.

The pastor who is adequately trained in clinical care should be willing to work together with the psychologist or psychiatrist, if necessary. Unfortunately, some pastors assume an arbitrary, high-minded attitude that may endanger the mental health of believers in need of professional assistance.

It’s simply impossible that a pastor has all the answers to every problem presented during the course of pastoral ministry. Happy is the pastor who recognizes his or her limitations and who is not ashamed to admit them. After all, the dilemmas facing people today are wide and varied. The pastor who accepts limitations without being defeated by them is a mature person who is free from the formidable task of trying to be what he or she is not.

Although a pastor is not expected to have all the answers to human problems, the pastor is expected to know how to help parishioners find solutions to their problems. This means that a pastor should sometimes recommend that a person contact a professional and then provide information about where to find help, and sometimes even the means to receive it.

Referrals to other professional persons or agencies must be made under the following circumstances:

1. The problem is beyond the scope of the pastor’s ability to help.

2. There are competent people in the community that are able to help.

3. The pastor knows that the person’s faith will not be undermined by recommending a particular professional.

4. The pastor can still be supportive of the person and maintain pastoral care.

To make these things happen, the pastor needs to know the skilled professionals in the community. It’s essential that that the pastor has confidence in the professional’s competence and integrity.

Accepting the need for professional help is part of recognizing the limitations of pastoral work. It will also help the pastor to be far more effective in pastoral work and ultimately people will receive the help they truly need.

Spanish translation:

¿Pastor o Psicólogo?

por David Jaramillo

El pastor no es un psicólogo, no obstante, se le busca para dar consejo como si lo fuera. No es un consejero por vocación, pero se supone que ayude en este campo. No es un consejero en asuntos educativos, pero con frecuencia los jóvenes vienen a él con problemas de sus estudios. Tampoco es un psiquiatra; pero algunas veces confronta personas con serios problemas mentales.

El cuidado de las almas y de las mentes es una función religiosa que tiene varios milenios, as es reconocido por destacados representantes de la psicologa y de la psiquiatra. Aún asi es importante que el pastor tenga un adecuado entrenamiento clnico-pastoral y reconocer cuándo un problema necesita la intervención de un profesional capacitado por ello.

El pastor adecuadamente entrenado en clnica pastoral, debe estar dispuesto a trabajar en equipo con el psicólogo o psiquiatra, siempre que sea necesario. Lamentablemente algunos pastores asumen una actitud omnipotente y arbitraria que puede poner en peligro la salud mental de los creyentes necesitados de asistencia profesional.

No es posible que el pastor tenga respuestas para todos los problemas que se le presentan durante el curso de su ministerio pastoral. Feliz es el pastor que reconoce y que no se avergüenza por su falta de entendimiento, porque los muchos dilemas que su gente confronta son muy amplios y variados. El pastor que acepta sus limitaciones sin sentirse derrotado por ellos es una persona madura que está libre de la formidable labor de procurar ser lo que no es.

Aunque no se espera que el pastor tenga todas las respuestas a los problemas humanos, se espera que sepa cómo ayudar a sus feligreses a encontrar la solución de sus problemas. A veces hará esto al recomendarles que acudan a un profesional; sobre todo, cuando reconoce que el problema que atraviesa la persona va más allá de la esfera espiritual, o cuando la sobrecarga emocional afecta su vida espiritual. Este es el proceso de proveer a los feligreses información acerca de dónde encontrar ayuda y poner los medios para que la reciban.

Las recomendaciones a otras personas profesionales o agencias deben hacerse bajo las siguientes circunstancias:

1. Cuando es bien claro y evidente que el problema del feligrés está más allá del alcance de la capacidad del pastor para ayudar.

2. Cuando hay personas competentes en la comunidad o en el área que están capacitadas para ayudar.

3. Cuando el pastor pueda hacer tal recomendación con la conciencia clara de que la fe de su feligrés no será destruida o sus futuras relaciones sociales puestas en entredicho.

4. Cuando él puede desligarse del problema pero seguir sosteniendo al feligrés en una relación de apoyo.

Para esto es importante que el pastor conozca a la persona profesional capacitada para ayudar al feligrés con su problema. Tenga confianza en la competencia e integridad de la fuente recomendada y apoye al profesional en el proceso hacia la solución del problema a menos de que haya una evidencia clara de que no lo beneficia.

Aceptar que en ocasiones se requiere la ayuda profesional es parte de reconocer las limitaciones del trabajo pastoral, y trabajar en coordinación con otros profesionales de la salud permitirá ofrecerles a los feligreses una orientación y ayuda eficaz.

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